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Usabilidad y Accesibilidad en Plataformas E-Learning - 15/04/2005

Patricio Bustamante Miranda

El boom del e-learning ya ha comenzado y cada d�a esta en boca de mas personas este t�rmino. Incitados muchas veces por promesas en el ahorro de recursos, se comienza por una r�pida ojeada a lo que ofrece el mercado con relaci�n a los sistemas y plataformas que permitan implementar esta modalidad, pronto se llega a lecturas que motivan el adquirir plataformas que cumplan est�ndares e-learning y casi presagian el fracaso sino optan por este camino.

El e-learning, modalidad soportada principalmente por las tecnolog�as de Internet, no puede quedar ajeno al cumplimiento de ciertas normas o pautas que tratan sobre la estandarizaci�n del ambiente Internet o m�s espec�ficamente sobre el ambiente web. El tener que cumplir est�ndares e-learning no debiera dar pie a pasar por alto los est�ndares del ambiente en que esta modalidad opera, y que son b�sicos para cumplir el objetivo principal que es entregar un ambiente c�modo, accesible, usable y flexible al estudiante para que pueda aprender sobre los contenidos.

No olvidemos que lo principal es que el alumno aprenda mediante la tecnolog�a de Internet y no necesariamente aprenda la tecnolog�a Internet.

Para que una plataforma pueda cumplir alg�n est�ndar e-learning, debe invertir un alto costo de tiempo y recursos en investigar y desarrollar.

Se debe determinar por cual est�ndar se optar� y aunque suene casi gracioso la estandarizaci�n e-learning posee varios est�ndares y cada uno de ellos posee tambi�n versiones. Una vez resuelto el primer punto, determinar que tecnolog�as o lenguajes est�n o estar�n involucrados en el desarrollo. Contar con los profesionales que manejen los lenguajes o tecnolog�as involucradas. Poder certificarse como una plataforma que cumple determinado est�ndar e-learning.

Generar una plataforma que cumpla est�ndares e-learning no es tarea f�cil, lo que lleva a tener que generar un gran esfuerzo en adaptarse a estos est�ndares y posiblemente causa que lleva a descuidar temas tan importantes como la usabilidad y accesibilidad de una plataforma.

El que una plataforma no soporte cierto est�ndar o una versi�n de este est�ndar, significa ya una desventaja con respecto a sus competidores, lo que se traduce en una baja en las ventas o una ca�da en las ?descargas? en el caso de las plataformas gratuitas. Este punto puede ser sin duda, la explicaci�n al por que las plataformas e-learning pareciera que est�n mas preocupadas de cumplir un est�ndar que generar un sistema accesible y usable. Hay que recordar que lo principal es llegar a un sistema que brinde un ambiente en que el alumno se pueda desenvolver f�cilmente, la idea es que la plataforma sea un entorno que pase desapercibido para el alumno y que no lo distraiga, ni le plantee nuevos desaf�os, sino que m�s bien los nuevos desaf�os est�n dados por los contenidos que brinda el profesor.

Diferencias de Comunicaci�n

Muchos de los temores que se tiene frente a la utilizaci�n de la modalidad e-learning, es la de perder la interactividad con los alumnos, cuando en realidad en la mayor parte una clase presencial, el profesor habla y los alumnos escuchan, y por el contrario en una clases a distancia, puede aflorar la interactividad de alumnos que usualmente tienen un desempe�o mas bien pasivo. Tambi�n se teme el no lograr transmitir con efectividad los conocimientos, pues claro Internet es un medio de comunicaci�n que hace uso de las tecnolog�as como una forma de lenguaje para transmitir conocimientos o experiencias, y el no dominar estas tecnolog�as, es casi como que el educador no domine el lenguaje, lo que provocar�a que se exprese en forma limitada.

Existen puntos tan importante como la comunicaci�n o interacci�n entre los participantes, que a�n no est�n aterrizados.

Algunas plataformas dan soluci�n a la comunicaci�n sincr�nica utilizando chats basados en applet java y en otras se implementa como webchat. Quiz�s suene un poco t�cnico, pero en definitiva el usuario es obligado a enfrentarse a estas tecnolog�as y t�rminos, siendo que debiera ser algo transparente para �l, o a lo menos, hacer uso de tecnolog�as m�s masivas o m�s f�ciles de implementar y que no exijan conocimientos espec�ficos ni la instalaci�n de complejas o voluminosas tecnolog�as que permitan el funcionamiento del recurso.

Tambi�n algunas poseen comunicaci�n �sincronica basada en un sistema de mensajer�a interna, es decir un sistema que b�sicamente consiste en enviar y leer los mensajes �nica y exclusivamente desde dentro de la plataforma, y otras hacen uso de las cuentas de correo particulares de los participantes.

La comunicaci�n cara a cara, puede alcanzarse mediante el uso de videoconferencia, y es aqu� tambi�n donde cada plataforma resuelve de forma particular esta forma de implementaci�n. Para la mayor�a de las plataformas este es un punto que en la pr�ctica no se implementa por los costos que involucra, pero que los medios de comunicaci�n de alguna manera han vendido, pues cuando a una persona se le pregunta por educaci�n a distancia lo primero que se le viene a la cabeza es ver al profesor en la pantalla del computador.

Una forma en que resuelven este tema es simplemente adjuntar a la plataforma archivos en formatos de v�deo para que los alumnos los descarguen a su computador y luego los puedan visualizar, pero claro en este caso no habr�a interactividad directa.

Restricciones m�s que facilidades

Para acceder a un contenido web no debiera haber exigencias de tal o cual navegador, o tal o cual sistema operativo. Hacer esta exigencia es como exigir a un alumno la lista de materiales en base a ciertas marcas espec�ficas de los materiales.

En los �ltimos a�os se ha incrementado cada vez mas el uso de diferentes navegadores, ya sea por sus ventajas de usabilidad, flexibilidad, comodidad y/o seguridad, y contra eso no se puede ir, es un tema que hay que considerar, pues al no considerarlo, tampoco se estar�a considerando a los alumnos.

El sistema operativo tambi�n en punto que hay que considerar. Sistemas operativos como Linux cada vez mas arremeten con sus excelentes desarrollos en le tema de herramientas de escritorio y claro no olvidar su accesibilidad desde el punto de vista econ�mico. No es de extra�arse que algunos a�os m�s muchas m�s empresas que requieren capacitaci�n cuenten con este tipo de soluciones de Licencia General P�blica implementadas a nivel del personal de administraci�n, y entonces quiz�s ya sea tarde para adaptar la plataforma e-learning.

Mucha flexibilidad, poca accesibilidad

Varias de las herramientas que cumplen ciertos est�ndares, delegan casi totalmente la confecci�n del contenido de estudio, al tutor, lo cual en muchos casos es totalmente negativo para el alumno, pues muchos profesores no tiene o no consideran conceptos de usabilidad y de accesibilidad, y terminan generando contenidos con restricciones de visualizaci�n o accesibilidad.
El que se utilicen herramientas externas para generar los contenidos que posteriormente se insertar�n en la plataforma, tambi�n lleva a que, en muchos casos se pierde la uniformidad de los contenidos, ya cada uno hace uso del tipo de letra ( fuente ) o colores de agrado personal.

Las herramientas e-learning, mas que dar flexibilidad debieran encaminar a los tutores a generar contenidos sin adornos y m�s limpios, en que incluso los alumnos, a trav�s de la misma plataforma o su navegador puedan decir como se quieren ver los contenidos.

En la actualidad algunos navegadores permiten generar hojas de estilo personales que se pueden aplicar a los contenidos que est� visualizando, lo que podr�a hacer que alumnos con dificultades visuales apliquen sus plantillas y puedan mejorar su accesibilidad a los contenidos.

Ambientes Computacionales, mas que Ambientes de Aprendizaje

El uso de t�rminos inform�ticos es com�n en plataformas e-learning. Claro las plataformas est�n hechas por inform�ticos, apoyados generalmente por personas que sin trabajar directamente en la programaci�n de las herramientas, tambi�n suelen manejar los t�rminos inform�ticos y no cuestionan el uso de terminolog�as utilizadas por considerarlas apropiadas. � Pero, apropiadas para qui�n y para qu� ?.

Muchos t�rminos inform�ticos desorientan, especialmente a aquellos alumnos que est�n mas interesados en aprender los contenidos que de aprender de computaci�n. T�rminos como ?login?, ?Usuarios en l�nea?, ?�ltimos Post�os?, son f�cilmente identificados por avezados navegantes, pero para un gran n�mero de usuarios no especializados, podr�an significar cualquier cosa. Hay casos tambi�n en que dentro de la misma plataforma podemos encontrar diferentes palabras, para dar a entender una misma cosa. Ej.: contrase�a, clave , password o usuario, login, nick.

En muchas plataformas gratuitas, varias de las traducciones de las interfaces no est�n apropiadamente traducidas para el �mbito educacional.

En muchos casos tambi�n se cuenta con calendarios, pero muchos de ellos tienen el d�a domingo como d�a de inicio de semana, y se hace referencia a las fechas con formatos como mm-dd-aaaa (mes ? d�a ? a�o ), lo cual en algunos paises puede llevar a algunas confusiones.

Desintegraci�n

Uno de los inconvenientes con la las plataformas gratuitas es la cierta independencia de los recursos propios del sistema, pues como se desarrollan en forma modular, es decir, desarrolladores espec�ficos desarrollan partes diferentes de la plataforma, muchas veces no se logra alcanzar una buena integraci�n, ni siquiera a nivel de navegaci�n dentro de la misma plataforma, lo que genera una sensaci�n de estar trabajando en ambientes m�ltiples con consecuencias de desorientaci�n para el alumno.

Algunas veces se desaprovecha la posibilidad de integrar las potentes herramientas con que cuenta una plataforma de manera de dar mayor potencialidad a lo que provee el profesor. Por ejemplo palabras de los glosarios podr�an ser linkeadas desde los textos de los contenidos, y no dejarlos tan solo como un contenido m�s.

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